Il est devenu une image emblématique de l’épidémie de coronavirus en Chine: un fonctionnaire masqué visant ce qui semble être un petit pistolet blanc sur le front d’un voyageur.

Pendant des semaines, cet appareil d’apparence inquiétante a été déployé à des points de contrôle à travers la Chine – postes de péage, complexes d’appartements, hôtels, épiceries, gares – alors que des fonctionnaires et des particuliers dépistent les gens pour détecter la fièvre afin de prévenir la propagation du coronavirus mortel .

Parfois décrit comme un «pistolet thermomètre», l’appareil est équipé d’un capteur infrarouge qui peut mesurer rapidement la température de surface sans entrer en contact avec la peau d’une personne. Ces dernières années, il est devenu un outil important pour les pays qui s’efforcent de contenir les épidémies virales. Il a été largement utilisé pour tenter de ralentir la propagation du syndrome respiratoire aigu sévère (Sars) en Chine au début des années 2000 et pour freiner l’épidémie d’Ebola en Afrique de l’Ouest une décennie plus tard.

Mais pour l’ensemble de sa puissante technologie de détection, le thermomètre s’est finalement révélé être un mécanisme de défense inefficace, selon des responsables médicaux et des experts des appareils infrarouges. Comme les masques chirurgicaux qui sont devenus omniprésents en Chine, les pistolets thermomètres ont tendance à être peu fiables en dehors des établissements de soins de santé soigneusement contrôlés.

Les thermomètres déterminent la température en mesurant la chaleur émanant de la surface du corps d’une personne. Souvent, cependant, ceux qui manient les outils ne les tiennent pas assez près du front du sujet, ce qui génère des lectures inhabituellement basses, ou les tiennent trop près et obtiennent une lecture élevée. Les mesures peuvent être imprécises dans certains environnements, comme un bord de route poussiéreux, ou lorsque quelqu’un a pris des médicaments pour supprimer la fièvre.

«Ces dispositifs ne sont notoirement pas précis et fiables», a déclaré le Dr James Lawler, expert médical au Global Center for Health Security de l’Université du Nebraska. « Une partie est franchement pour le spectacle. »

Lorsqu’il a voyagé en Afrique de l’Ouest pendant l’épidémie d’Ebola, le Dr Lawler a été fréquemment testé avec des thermomètres infrarouges à l’extérieur des hôpitaux ou aux points de contrôle routiers. Les résultats suggèrent qu’il était en train de mourir d’hypothermie.

« Ma température était souvent de 35 degrés Celsius ou moins, ce qui commence à devenir incompatible avec la vie », a déclaré le Dr Lawler. « Je ne suis donc pas sûr que ces informations soient exactes. »

En théorie, les thermomètres, ainsi que des caméras plus complexes qui peuvent également mesurer la chaleur dégagée par une personne, permettent aux autorités locales de déterminer rapidement qui peut avoir de la fièvre, puis de retirer ces personnes pour de nouveaux tests. Jusqu’à présent, des dizaines de milliers de personnes ont contracté le coronavirus, et le nombre de morts a dépassé 1 700. Le mois dernier, l’Organisation mondiale de la santé a déclaré que les contrôles de température pourraient réduire «le risque d’importation».

Mais sur les réseaux sociaux en Chine, les gens qui traversent les points de contrôle se sont plaints que les thermomètres produisent des lectures excessivement basses dans certaines situations et des lectures artificiellement élevées dans d’autres, comme lorsqu’un voyageur est testé à l’intérieur d’une voiture chaude.

« Vous savez que le pistolet à température est inexact », a écrit une personne sur Weibo, le service de médias sociaux chinois, après avoir obtenu la lecture d’un garde. «Je sais que le pistolet de température est inexact. Il sait également que le pistolet de température est inexact. Mais personne ne dit rien parce que cela fait partie du processus. Un tel formalisme! »

Ce n’est pas parce qu’un outil infrarouge indique qu’une personne a une température élevée qu’elle est malade, et encore moins qu’elle est porteuse du virus.

« Ils auraient pu faire de l’exercice, ils pourraient prendre certains médicaments », a déclaré M. Jim Seffrin, un expert en dispositifs infrarouges à l’Infraspection Institute dans le New Jersey. « Une personne qui a essayé de prendre un vol dans un aéroport pour lequel elle est en retard – elle a peut-être coulé dans un hall. »

La demande croissante du thermomètre frontal prix maroc et de caméras infrarouges capables de détecter les fièvres a provoqué des pénuries à travers le monde, du centre de l’épidémie à Wuhan à un petit fournisseur au Texas.

Une multitude d’entreprises chinoises fabriquent des pistolets thermomètres, qui sont devenus plus chers à mesure que la demande augmentait à la fois du gouvernement et des clients privés comme les écoles et les usines.

Alicn Medical (Shenzhen), un fabricant de la ville chinoise de Shenzhen, fabrique 2,5 millions de pistolets thermomètres par an et est l’une des rares entreprises en Chine à pouvoir atteindre ce niveau de production, a déclaré M. Mo Yingchun, son directeur général. Pourtant, les coûts des matières premières ont augmenté, et de nombreux travailleurs ne peuvent pas contourner les efforts de confinement des épidémies en Chine pour se présenter à leur emploi, ce qui signifie que l’entreprise ne produit pas à pleine capacité.